Fossiles

Un fossile est le reste d'un organisme vivant (animal ou végétal) qui a été conservé dans des sédiments. Il s'agit le plus souvent d'un moulage de l'individu. Sont également considérés comme étant des fossiles des excréments (coprolithes), des traces d'empreintes, des squelettes, etc. La science qui étudie les fossiles est la paléontologie.

Les processus qui conduisent à la fossilisation sont complexes et exceptionnels, car les restes d’organismes vivants se décomposent très rapidement après la mort de l’individu, sauf cas exceptionnels : congélation (mammouths de Sibérie), dessiccation (momifications naturelles). Le processus le plus fréquent est la minéralisation (remplacement des tissus vivants par des substances minérales). La fossilisation ne peut se faire que si les restes sont rapidement recouverts de sédiments, ce qui empêchera ou ralentira les actions microbiennes.

Rudiste, Crétacé supérieur, Claix, © J.-F. Tournepiche

Les fossiles se rencontrent dans des terrains variés. En Charente, ils se trouvent généralement dans les calcaires, mais également dans d’autres formations : insectes conservés dans l’ambre (résine fossile) des sédiments cénomaniens (environ 100 millions d’années). Les fossiles les plus courants en Charente sont des coquilles ou des moulages internes de mollusques ainsi que des restes osseux : dinosaures ou animaux préhistoriques ou des restes de plantes (troncs d’arbres silicifiés).

Ammonite, Jurassique, Mansle, © J.-F. Tournepiche
Défense d’éléphant, Quaternaire, Saint-Amant de Graves, © J.-F. Tournepiche

 Les fossiles nous renseignent sur les conditions physiques, chimiques et biologiques de l'environnement, comme, par exemple, la profondeur du milieu dans lequel ils vivaient.

Les premiers collectionneurs de fossiles furent les hommes préhistoriques qui les récoltèrent (gastéropodes de La Quina) ou les décorèrent (ammonite de la grotte de l'Ammonite à Vilhonneur ornée de petites perforations qui suivent la spirale du fossile).

Fossils are the remains of living organisms (plant or animal) preserved in sediment.

They are most often casts or imprints of individual organisms created by mineral deposits.

In the Charente, fossils are mainly to be found in limestone. The most common ones are shells or the internal mouldings of molluscs, as well as the remains of bones (for example from dinosaurs) and vegetation (silicified trees).

The first collectors of fossils were the prehistoric people who gathered them or decorated them.

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